Marie-Claude Paquette en Sainte-Agathe (Canadá)  en el momento en que lanzó el agua hirviendo al aire a -30ºC

Cuando nos hacen una pregunta de este tipo, cuya respuesta parece evidente, está claro que suele ‘haber gato encerrado’.

En este caso nuestra pregunta tiene trampa y lo evidente no es la respuesta correcta: el agua caliente se congela antes que el agua fría.

Además, tiene un nombre: el efecto Mpemba, puesto que en 1960 Erasto Mpemba, explicó en una clase a su profesor que la mezcla de helado más caliente se congelaba más rápido que la fría y de aquella anécdota quedó bautizado este efecto que ahora, un equipo de investigadores de la Universidad Carlos III de Madrid, de la Universidad de Extremadura y de la Universidad de Sevilla ha conseguido explicar científicamente en algunos supuestos.

De Aristóteles a Mpemba pasando por Bacon o Descartes

Y no es un descubrimiento reciente, ya en el siglo IV a.C. Aristóteles se dio cuenta de este proceso físico que va en contra de la intuición.

El hecho de que los líquidos precalentados se congelen más rápidamente que los que ya están fríos, fue observado por el filósofo y científico Aristóteles hace casi 2.500 años.

Y esta curiosidad física también atrajo posteriormente en la historia a personajes tan célebres como el llamado padre del empirismo científico, Francis Bacon, o el filósofo francés René Descartes.


Antonio Lasanta Becerra del Instituto Universitario de Modelización y Simulación fluodinámica Nanociencia y Matemática industrial en la UC3M explica el Efecto Mpemba.

Pero hasta ahora, nadie había podido hallar una explicación científica que ha sido publicada por este grupo de investigadores españoles en Physical Review Letters.

Experimentos en condiciones meteorológicas extremas

Hace poco hacíamos con vosotros una visita al que seguramente podría ser uno de los lugares (habitados) con peor tiempo meteorológico del mundo el Mount Washington.

En uno de aquellos vídeos veíamos como un observador meteorológico echaba agua hirviendo a la atmósfera gélida de aquel lugar y el fluido se congelada instantáneamente.

Este experimento se ha realizado en muchas ocasiones. En las redes sociales podemos encontrar imágenes espectaculares como la que ilustran esta noticia… muy bello ¿verdad?

Y ocurre igual a la inversa

Los científicos no solo han demostrado que lo más caliente puede enfriarse más rápido, sino también el efecto inverso: que lo más frío puede calentarse antes, lo que se llamaría efecto Mpemba inverso.

Se produce en fluidos granulares

Los científicos han comprobado han comprobado que el efecto Mpemba se produce en fluidos granulares, es decir, aquellos que están compuestos por partículas que son muy pequeñas e interaccionan entre ellas perdiendo parte de su energía cinética.

Para ello han realizado simulaciones en un computador y han llevado a cabo cálculos analíticos para saber cómo y cuándo va a ocurrir el efecto Mpemba.

Según los investigadores, el supuesto en el que es más fácil que aparezca el efecto es aquel en el que las velocidades de las partículas antes del calentamiento o del enfriamiento tengan una disposición determinada; por ejemplo, con una gran dispersión alrededor del valor medio.

El equipo de investigación ha empleado los ingredientes mínimos para poder controlar su comportamiento.

Esto les ha permitido entender en qué supuestos es más fácil que se produzca el efecto, identificado algunos de los ingredientes para que ese efecto suceda en algunos sistemas físicos que podemos describir bien teóricamente.